Jenže Penguins v play-off rychle skončili. Proto pražský rodák přijel posílit národní tým pro blížící se mistrovství světa na Slovensku. V Brně na Carlson Hockey Games se českým divákům představí po čtyřech letech.

Naposledy jste reprezentoval na mistrovství světa 2015 v Praze. Jak na to vzpomínáte?

Obrovský zážitek, neskutečný šampionát a velká sranda. Hrálo se v Praze, mém rodném městě. V reprezentaci jsem byl jeden z nejmladších hráčů, dostal jsem možnost, za kterou jsem byl hrozně rád. Užíval jsem si to a navíc jsem si zahrál i s Jardou Jágrem v lajně. Splnilo se mi hodně snů najednou.

Byl by Jágr stále platný pro národní tým?

Jednoznačně. Ale jen on sám ví, jak se cítí.

Byl pro vás aktuální ročník zlomový z toho pohledu, že jste ho celý strávil v Pittsburgu?

Jednoznačně. První sezona, kterou jsem hrál jen nahoře. Takže souhlasí, že byla přelomová. Hrozně mi pomohla. Jsem rád, jako jsem dostal důvěru po těch letech. Pomohlo mi to posunout s dopředu.

V čem konkrétně?

Každý zápas, co hrajete, vás posouvá. Mám kolem sebe neskutečné hráče. Liga je parádní. Už jen tam být vám hodně dává.

Narostlo sebevědomí?

Stoprocentně. Uklidnil jsem se, nemusel jsem pendlovat mezi farmou a prvním týmem, neměnil jsem autobusy za letadla každý týden.

Věřil jste už na začátku ročníku, že se v NHL udržíte celou sezonu?

Jo, od začátku jsem se cítil opravdu dobře. Absolvoval jsem kvalitní přípravu. Neustále se snažím posouvat dopředu všemi možnými způsoby a odměna byla taková, že jsem hrál s těmi nejlepšími a zlepšoval se.

V létě jste trénoval se Sidneym Crosbym. Pomohla vám to?

Trochu jsme společně potrénovali v Torontu, ale nešlo o nic extra dlouhého. Sid v létě totiž hodně cestuje. Víc jsem makal s našim kondičním trenérem, který je perfektní a má parádní tréninky. Individuálně chystá každého hráče a každému zlepšuje věci, které jim nejdou.

Sezona se ale nicméně kladně nehodnotí po vyřazení v prvním kole play-off, co?

No, byl to velký neúspěch. Na první kolo jsme dostali strašně těžkého soupeře New York Islanders. Navíc jsme absolutně nezvládli roli favorita. Soupeř na nás nalítl, hrál hodně fyzicky. Bylo to hodně složité. Nicméně nešlo o jednoznačné zápasy, ale prostě jsme nedali góly navíc. Proto to dopadlo šíleným výsledkem, což je velké zklamání.

Jakou roli jste měl v play off?

Trochu se to tam točilo, sezonu jsem dohrával ve třetí pětce, občas jsem byl hozený i do první. Ale ono je to jedno, jestli hrajete v první, nebo čtvrté. Role se mění maličko, přizpůsobíte se, ale tým hraje totožným systémem a navzájem se doplňujeme.

Jakou roli byste nyní bral v reprezentaci?

Nevím, jakoukoliv. Budu se snažit hrát nejlíp, jak umím, abych pomohl týmu k vítězství, a uvidíme, kam mě trenéři zařadí. Každý má nějaké preferované role, ale kvůli nároďáku se rád přizpůsobí.

V Pittsburghu jste dokončil čtvrtou sezonu. Asi není důvod měnit tým, že?

Určitě. Je tam neskutečná parta, fantastická organizace, která má nejvyšší ambice. Není jednoduché tam uspět, ale hrozně si to užívám a za tlak jsem kolikrát rád.