Předseda svazu Petr Ditrich šel pro srovnání ještě dál: „Franz Beckenbauer je pro mě pětinou Ripkena,“ řekl a své tvrzení musel vysvětlovat. „Profesionál v MLB odehraje ročně 162 zápasů. Každý z nich navštíví v průměru čtyřicet tisíc diváků a Cal nechyběl na hřišti šestnáct let.“

Pro vytrvalost překřtili Ripkena za velikou louží na Železného muže. Na přezdívku slyší, i když mu přijde stále absurdnější. „Když mě tak někdo osloví, zasměju se. Je mi 58 let, jsem už spíš z plechu než ze železa,“ řekl.

V roce 2007 se Ripkenovi dostalo mimořádné cti. Vláda Spojených států amerických jej jmenovala baseballovým vyslancem – jeho úkolem je propagovat po celém světě milovaný sport. Proto brázdí kontinenty, vede tréninky pro děti, kterým odpovídá na zvídavé otázky. „Za mými úspěchy stála láska k baseballu. Čím víc ho máte rádi, tím větší je vaše znalost o hře. Umíte předvídat a minimalizujete zranění,“ zdůraznil.

„Ve svém domě jsem si postavil posilovnu, což nebylo zvykem. Svaly vás ochrání,“ uvedl.

Pro dospělé pak dodal: „Tajemství dlouhověkosti je v pití piva. A české chutná výborně,“ řehtal se.

ŽELEZNÝ MUŽ? JÁGR

Do Evropy se Cal Ripken Jr. vydal poprvé. Když jeho letadlo přistálo na Ruzyni, měl určité znalosti. „Z českých sportovců znám Jaromíra Jágra,“ popisoval. „Jsem velký fanoušek hokeje, on je pro mě pravý Železný muž,“ povídal.

Co se týče baseballu, byly jeho informace slabší. „Všiml jsem si výkonů vaší reprezentace na World Baseball Classic. Předváděli jste dobrou hru a zle zatápěli favoritům,“ vzpomenul zápas s mexickými profesionály, kterým v březnu 2016 národní tým podlehl těsně 1:2 a způsobil pozdvižení.

Přesto se žádný český hráč do slavné MLB nepodíval. Nejblíže tomuto snu je Martin Červenka, jenž hraje ve třetí nejvyšší soutěži organizace Baltimore Orioles. Tak jako kdysi Cal Ripken Jr. „Každý má šanci dostat se do MLB. Přiznám se, že Martina neznám, až se vrátím do Států, určitě ho vyhledám,“ slíbil.

Domů si odveze spoustu nečekaných poznatků. Třeba o úrovni mládeže. Zatrénoval si s tou v Eagles Praha a ve středu i v klubu Draci Brno. Byl mile překvapen. „Děti byly vnímavé. Potěšilo mě, jak hltaly všechny informace,“ všiml si Ripken.

V Praze i na stadionu v ulici Hněvkovského v Komárově vedl trénink, předal poznatky a vyfotil se s dětmi. „Líbila se mi i jejich baseballová úroveň,“ chválil.

Je to příslib. Český baseball má před sebou zásadní výzvy – olympiádu 2020, prvního hráče v MLB. Každý úspěch by ho posunul o kousek dál.