Místní fanoušci ani po dlouhé době na svoji dřívější basketbalovou oblíbenkyni „Mášu“ nedají dopustit, svůj vřelý vztah k městu a České republice ale netají ani Stěpanovová.

Až v pátek hvězda Jekatěrinburgu vyběhne na palubovku proti české reprezentaci, pohltí ji hodně emocí. „V Brně jsem skoro jako doma. Je nádhera tady zase hrát,“ líčí Stěpanovová, která zažila povedenou premiéru na mistrovství.

Japonsku nasázela sedmnáct bodů, což je při pouhých třinácti minutách strávených na hřišti skvělé představení. Trenér Boris Sokolovskij ji v závěru utkání při jasném vedení a konečné výhře 86:63 šetřil. Jednatřicetiletou pivotku bude hodně potřebovat proti českému týmu, to si uvědomuje i jedna z klíčových hráček „sborné“. „S českými holkami to bude těžké, jsou totiž doma. A dobře vím, co na hřišti dokážou předvést. I pro mě to bude speciální zápas,“ tuší Stěpanovová.

V Brně před lety hrála například s Hanou Horákovou a Ivanou Večeřovou, současnými tahounkami české reprezentace. „Ale teď to už není tak, že bychom si volaly. Bydlíme sice při mistrovství na jednom hotelu, občas si popovídáme, ale v častějším kontaktu už nejsme,“ hlásí Stěpanovová.

Trojnásobná nejlepší hráčka Evropy netají, jak jí Česká republika za necelé čtyři roky, které v Brně strávila, přirostla k srdci. „Po mistrovství tady určitě pár dní s manželem strávíme,“ plánuje Stěpanovová, která si dokonce v Praze pořídila byt, kam občas s rodinou a synem Nikolajem vyrazí.

Hlavně v Brně je 202 centimetrů vysoká basketbalistka stále oblíbenou postavou. Stěpanovová ale ví, že v pátek se nejspíš mnoha vřelých projevů z hlediště nedočká. Jako lídr ruského týmu bude v duelu s Češkami velkým rivalem. „Lidé mě můžou mít rádi a oceňovat jako dobrého hráče, ale poženou dopředu svůj tým. Je to přirozené, já teď budu soupeř,“ ví dobře Stěpanovová.